Bylo to dojemné loučení. Kanadský hokejový obránce Andrew Ference odehrál v neděli 23. prosince proti Kladnu svůj poslední zápas a vyprodaná hala mu po utkání připravila obrovské ovace. Stejně jako před osmi lety při svém prvním angažmá na jihu Čech se výborný bek stal doslova miláčkem publika.

Třiatřicetiletý obránce Bostonu ještě na jihu Čech s rodinou strávil vánoční svátky, ale ve čtvrtek 27. prosince už všichni odlétají do zámoří. Definitivní odlet by to však ještě být nemusel. Pokud by se letos NHL skutečně nerozběhla, přemýšlel by o možném dohrání sezony v Českých Budějovicích. „Bylo těžké se rozloučit," připustí. „Všechno tady bylo pozitivní. Hokej, lidé i město. Jediným problémem je, že tady nemohu mít své dcery. Jsou strašně daleko a já nevidím, jak vyrůstají. Chci jim být zase otcem a proto se loučím. Budějovice mi ale budou chybět," dobře si uvědomuje.

Ference působil na jihu Čech poprvé už v sezoně 2004/05, kdy ho přivedl jeho tehdejší spoluhráč z Calgary a velký kamarád Roman Turek. Oba tehdy měli velký podíl na návratu Jihočechů do nejvyšší soutěže.

Stejně jako před lety byl obrovskou oporou a fanoušci ho doslova milovali. Při jeho derniéře proti Kladnu mnohokrát vyvolávali jeho jméno a loučení po vítězném duelu bylo skutečně dojemné. „Mám za sebou bohatou a dlouhou hokejovou kariéru. Ale v Americe takovýto fanoušci jako tady nejsou. Zažít týmový úspěch, to je ten nejlepší pocit na světě. Ale to, co se stalo tady, je pro mě jedním z vrcholů a navždy mi to zůstane v paměti," přiznal dojatý hráč.

Z Ameriky za ním přicestovaly manželka s dcerami. Spolu s nimi se vrací zpět do Bostonu, ale možná skutečně ne nadlouho. „Uvidíme, jak to všechno bude, jak to dopadne s NHL, zda se zruší všechny zápasy. V polovině ledna budeme vědět více. Pro teď je pro mě důležité být znovu otcem a být s dětmi. Rozhodnutí udělám, až pro ně nastane čas," dodal na rozloučenou Ference.
Pro Mountfield ale po okázalé rozlučce nastaly poměrně nepříjemné starosti, jak aktuálně jednoznačně nejlepšího obránce sestavy nahradit. „Zatím nevíme, jak ho nahradit," jen pokrčí rameny trenér Peter Draisaitl. „Beka jeho kvalit samozřejmě honem nikde nenajdeme," připustí.

Kouč Mountfieldu se ale na odchod výborného obránce dívá z jiného pohledu. „Jsme strašně rádi, že za nás všichni kluci z NHL vůbec hrají a navíc zadarmo. Ukazuje to jejich velký charakter, protože jejich situace není jednoduchá. Přišli sem hrát na dva nebo tři týdny a najednou jsou pořád ještě tady. Musíme počkat, až jak se vyvine situace kolem NHL. Od toho se bude všechno odvíjet. Na Andyho ale budu velice rád vzpomínat. Výborný hráč s výbornými lidskými vlastnostmi," dodává.

Vítěz Stanley Cupu s Bostonem odehrál v letošním extraligovém ročníku 21 zápasů, ve kterých zaznamenal dvě branky a pět asistencí.