Netradičního účastníka měla poslední mise raketoplánu Endeavour. Do vesmíru se s posádkou podívala i malá postavička krtečka. „Byl to nápad mé manželky, vzít do vesmíru něco inspirujícího pro děti,“ řekl ve středu při návštěvě Českých Budějovic americký astronaut Andrew Feustel.

Díky kosmonautově manželce Indiře se tak vysoko nad zemský povrch podívala i malá plyšová postavička od Zdeňka Milera, dobře známá z animovaných filmů dětem v mnoha zemích světa. „Když jsem byla malá, moje maminka mi příběhy o krtkovi četla,“ zmínila sympatická astronautova paní, jejíž matka pochází z Čech. Krtka si tedy Feustel vybral jako talisman pro štěstí na let raketoplánem. Zná i zmíněné animované filmy. „Viděl jsem hodně příběhů o krtečkovi, zaujal mě samozřejmě nejvíc ten s raketou,“ usmál se ve středu astronaut v budově českobudějovické hvězdárny, kde ho mimo jiné čekaly i beseda a autogramiáda.

Krtek se podle Feustela při své vesmírné misi osvědčil. „Kolegové ho považovali za součást posádky,“ poznamenal kosmonaut a s nadsázkou dodal, že se krtkovi ve vesmíru určitě líbilo. „V přípravě na let jsem ho důkladně poučil, jak se má chovat,“ poodkryl ještě Feustel zákulisí letu.

Ve skutečnosti totiž vesmírná mise známé postavičky nebyla úplně jednoduchá. Byl vyrobený speciální polomaňásek, veliký 19 centimetrů, o centimetr menší, než je běžná podobná postavička na pultech prodejen. Zmenšení bylo nutné, aby se figurka, vyrobená z nehořlavého materiálu a stejně tak nehořlavým materiálem naplněná, vešla do osobního astronautova balíčku. Vedle krtečka letěly do vesmíru v tomto balíčku také talismany a suvenýry od manželky, synů a rodičů kosmonauta, například oba snubní prstýnky nebo malý nožík.

Oficiální podobu krtečka pro vesmírný let schválil i výtvarník Zdeněk Miler. Osobně se astronaut a výtvarník poznali až nyní při Feustelově návštěvě Čech a Američan o setkání hovořil s velkým potěšením.

Krtek se také v rámci společného projektu České akademie věd a České kosmické kanceláře stal v České republice maskotem besed a přednášek o kosmonautice, které měly velký ohlas. Jestli by podobně mohl zapůsobit i v jiných zemích, je podle Feustela těžké říci, ale astronaut uvedl, že podobným způsobem byl nějaký maskot pro prezentaci směrem k veřejnosti využit poprvé. „Na oběžnou dráhu se vozí různé symboly, nicméně krtek byl daleko nejpopulárnější,“ doplnil k tomu Feustel.

Sám astronaut už přitom do vesmíru vzal při svém minulém letu raketoplánem i českou vlajku nebo Nerudovy Písně kosmické. Astronomové z jižních Čech mu proto připravili symbolický dárek.

V rámci programu sledování planetek, který uskutečňuje kleťská hvězdárna, pojmenovali po Andrewovi Feustelovi jedno vesmírné těleso o průměru zhruba dva kilometry.

Feustelovi ve středu astronomové předali slavnostně i dekret o pojmenování planetky.

„Když vzal něco z Čech do kosmu, chtěli jsme také něco z kosmu dát jemu,“ uvedla Jana Tichá, ředitelka českobudějovické hvězdárny pod kterou patří kleťská observatoř. „Jsem moc rád, že tam není křestní jméno, že je tam příjmení. Planeta tak bude i pro mé děti,“ reagoval na symbolický dar potěšený astronaut. „Je to dědičná planeta,“ poznamenal k tomu v nadsázce astronom Miloš Tichý z kleťské observatoře. „Už se nemůžu dočkat, až to řeknu svým kolegům,“ doplnil v uvolněném duchu Feustel.

Sám astronaut se mimo jiné svěřil, že si od dětství přál letět do vesmíru a vždy měl tento svůj sen na paměti a stále pro něj pracoval. V České republice nyní v rámci speciálního turné navštěvuje společně s manželkou a dvěma syny různá místa, kde prezentuje program kosmického výzkumu a zážitky s krtečkem. „Doufám, že to přispěje k většímu zájmu o přírodní vědy, matematiku a fyziku,“ zmínil Feustel.